Normas ETOPS: ¿y eso con qué se come?

¿Quien alguna vez en la vida no se ha preguntado “¿de qué está hablando este?” cuando escuchaba la bendita palabra “ETOPS”? El que diga que no seguramente esté mintiendo. En realidad es el acrónimo para Extended-range Twin-engine Operation Performance Standard, que en Castellano vendría a ser algo así como las “normas de desempeño de bimotor en rango extendido”. Son las normas y métodos recomendados por la Organización de Aviación Civil Internacional (OACI) en lo que concierne a la operación de aeronaves bimotores en espacios que antes eran imposibles de ser sobrevolados por las mismas. Cabe aclarar que solo aplican para vuelos comerciales de pasajeros, quedando exentos los de carga y los vuelos privados.

Las normas ETOPS nacieron a mediados de la década del ´80 como medida para garantizar la seguridad operacional de aviones de 2 motores en caso de una falla en alguno de ellos. La primer aerolínea a la que se le otorgó el permiso fue a la ya desaparecida TWA y sus Boeing 767-200ER. El primer vuelo bajo las normas ETOPS fue el 1 de febrero de 1985 el entre las ciudades de Boston y París. En ese entonces la máxima certificación otorgada era la 120, o sea el doble de lo que se venía volando hasta ese momento. Hoy en día hay distintas clasificaciones de ETOPS, dadas por el tiempo de desvío. Una aerolínea puede ir subiendo su certificación de acorde a sus necesidades pero para lograrlo hay ciertas pautas a cumplir:

  • Tiempo de desvío entre 75 y 95 minutos: aplicable cuando el solicitante tiene escasa o nula experiencia en la operación en la combinación avión-motor objeto de aprobación.
  • Tiempo de desvío hasta 120 minutos: el solicitante debe haber operado 12 meses consecutivos con la misma combinación avión-motor en el escalón de 75 a 95 minutos.
  • Tiempo de desvío hasta 180 minutos: el solicitante debe haber operado 12 meses consecutivos con la misma combinación avión-motor en el escalón 120 minutos.
  • Tiempo de desvío entre 180 y 240 minutos: el solicitante debe haber operado la misma combinación avión-motor en el escalón anterior. No hay tiempo mínimo de operación en el escalón anterior.
  • Tiempo de desvío superior a 240 minutos: solo se otorga entre ciudades especificas, el solicitante debe haber operado la misma configuración avión-motor con escalón 180 minutos o mas durante 24 meses consecutivos de los cuales al menos 12 meses consecutivos debe ser con escalón 240 minutos.

Obviamente a veces hay excepciones, como la de Aerolíneas Argentinas, quien obtuvo la certificación de sus A330 nuevos de fábrica como ETOPS 180, salteandose la de 90 y 120, argumentando la experiencia que ya tenía la empresa en las rutas voladas (EZE-MAD y EZE-BCN), los hechos y evaluaciones por parte del Departamento de Ingeniería que avalaban la capacidad ETOPS y la simulación de procedimientos ETOPS hechos por Mantenimiento, Operaciones y Despacho.

Además, cuando una aerolíneas solicita la certificación, se le piden una serie de requisitos que esta debe cumplir si o si. Algunos de ellos pueden ser un manual de operaciones acorde a este tipo de vuelos, entrenamiento especializado tanto para las tripulaciones de vuelo como para el personal de mantenimiento, cumplir un determinado índice de confiabilidad en vuelo, entre otras cosas.

¿Cómo se hace para empezar a entender esto de ETOPS?

Supongamos que trazamos una ruta para unir 2 puntos y que si volásemos en ella habría momentos en que estaríamos a cierto tiempo de distancia del aeropuerto más cercano que sea apto para operar el tipo de aeronaves que estamos volando. Tomemos como ejemplo la ruta Buenos Aires – Madrid.

De entrada, a todos los aviones y aerolíneas se les permite para volar distancias no mayores a 60 minutos del aeropuerto más cercano. Ahora bien, con ese límite de tiempo preestablecido sería imposible hacer el cruce del Océano Atlántico ya que habría zonas en las que nos encontraríamos a más de 60 minutos de distancia del aeropuerto más cercano.

Esas sombras negras son las que indican las zonas que estaríamos fuera de alcance, cosa que no pasaría si estuviésemos volando con ETOPS 120.

Es así de simple. De no existir las normas ETOPS, el vuelo Buenos Aires – Madrid sería imposible de hacer en un bimotor, ni siquiera cruzando por el Atlántico Norte, por lo que quedarían sujeto a ser operado por cuatrimotores como el Boeing 747 o los Airbus A340 y A380. Y hablando de cuatrimotores, recientemente la Administración Federal de Aviación de Estados Unidos anunció que todo Boeing 747-8 construido después de febrero de este año está certificado para volar ETOPS 330. Según el vicepresidente del programa 747 “nuestros clientes se beneficiarán de este nivel adicional de fiabilidad inherente a aprobaciones de diseño ETOPS, y al mismo tiempo aprovechando la vasta red de rutas ideales para las capacidades del 747-8, incluyendo 330 minutos rutas ETOPS. Esto permitirá a los operadores volar largas distancias de manera más directa hacia, prácticamente, cualquier ciudad del mundo

Mi pregunta es: ¿desde cuando los cuatrimotores tienen o tenían este tipo de restricciones? De hecho, la ruta Buenos Aires – Auckland que durante muchos años Aerolíneas Argentinas voló en Boeing 747-200 es una ruta ETOPS 330 que recién hace poco Lan empezó a volar luego de que sus 787 fueran certificados. La verdad no le encuentro el sentido.

Volviendo al post, espero que les haya gustado y servido para entender un poco más un tema un tanto complejo. Desde ya, que si algún lector quiere aportar algún dato o corregir algo que esté mal, bienvenido sea. ¡Todo aporta!

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